Dates de naissance et asthme

Les enfants nés à l’automne sont 30% plus susceptibles de développer de l’asthme, rapporte aujourd’hui The Daily Telegraph et Daily Mail.

Les journaux affirment que l’exposition aux virus hivernaux dans les premiers mois de la vie peut conduire à l’asthme, selon une étude américaine portant sur plus de 95 000 enfants. L’étude a comparé les dates de naissance, les statistiques du virus hivernal et le développement préscolaire de l’asthme chez les enfants.

Bien que cette étude suggère un lien possible entre l’exposition aux virus hivernaux et l’asthme infantile, ce n’est pas une preuve concluante. Il reste à savoir si les infections respiratoires hivernales chez les nourrissons augmentent le risque de développer de l’asthme infantile ou si certains enfants sont simplement plus vulnérables aux deux maladies.

On pense que de nombreux facteurs contribuent au développement de l’asthme et, sans un examen de toutes les recherches actuelles, nous ne pouvons pas dire que les virus hivernaux ont une influence.

Le seul moyen efficace connu pour réduire le risque d’asthme chez les enfants est de ne pas fumer pendant la grossesse ou autour de l’enfant, plutôt que de chronométrer la conception pour éviter une naissance d’automne.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été menée par le Dr Pingsheng Wu et ses collègues de la Vanderbilt University School of Medicine. Il a été publié dans le American Journal of Respiratory and Critical Care Medicine.

Un auteur a reçu une subvention de MedImmune, une société qui produit des médicaments pour la prévention des infections virales, y compris les infections respiratoires chez les enfants. Un autre auteur a été conseiller pour la compagnie pharmaceutique Merck.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’une étude de cohorte visant à déterminer si les infections virales hivernales durant l’enfance augmentent le risque de développer un asthme infantile.

Les chercheurs à l’origine de cette étude avaient une théorie selon laquelle si les infections virales hivernales durant l’enfance augmentent le risque d’asthme, les bébés nés en hiver seraient plus susceptibles à l’infection et donc plus susceptibles de développer de l’asthme.

Pour explorer leur théorie, les chercheurs ont identifié tous les enfants nés au Tennessee entre 1995 et 2000, qui ont été continuellement inscrits dans le programme d’assurance médicale Medicaid jusqu’à l’âge de cinq ans et six mois. Cela a totalisé 95 310 enfants.

Les chercheurs ont examiné les dossiers médicaux, en notant les dates de naissance et en identifiant les diagnostics d’asthme ou les prescriptions de médicaments contre l’asthme pour les enfants âgés de 3,5 à 5,5 ans.

Ils ont également recherché des hospitalisations liées à l’asthme ou des visites à l’urgence ou des personnes ayant besoin d’un traitement de secours avec des corticostéroïdes âgés de quatre à cinq ans et demi. Les enfants de ces catégories ont été décrits comme ayant un asthme à haut risque.

Pour chaque année, les chercheurs ont calculé le pic du virus hivernal (le moment de l’année où les virus respiratoires de l’hiver étaient les plus fréquents). Cela a été défini comme étant le premier jour de la semaine où le plus d’hospitalisations pour bronchiolite s’est produite. La bronchiolite est une infection inflammatoire des voies respiratoires qui survient chez les bébés de moins d’un an.

Les chercheurs ont ensuite examiné toute relation possible entre la date de naissance et le pic hivernal et tout développement de bronchiolite cliniquement significative (nécessitant un traitement médical), d’asthme infantile ou d’asthme à haut risque. La publication s’est concentrée sur les résultats pour l’asthme à haut risque.

Les chercheurs ont également examiné séparément des groupes spécifiques de nourrissons qui avaient ou non souffert de bronchiolite cliniquement significative, ceux nés prématurément ou à terme et ceux nés dans les quatre mois précédant un pic viral hivernal précoce ou tardif. Ils ont ajusté leur analyse pour les facteurs qui pourraient affecter les résultats, tels que le sexe, la race, le nombre de frères et soeurs, le tabagisme maternel et l’asthme maternel.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont découvert qu’environ 8% des enfants de l’étude développaient un asthme à haut risque entre 4 et 5,5 ans. Les enfants souffrant d’asthme à haut risque étaient plus susceptibles d’avoir reçu un traitement médical contre la bronchiolite pendant la petite enfance ou d’avoir des mères qui fumaient pendant la grossesse ou d’avoir des mères diagnostiquées avec de l’asthme ou des mâles blancs.

Le pic du virus hivernal s’est produit un jour entre décembre et février de chaque année. Les enfants nés dans les quatre mois précédant le pic étaient les plus à risque de développer une bronchiolite cliniquement significative ou un asthme infantile ou un asthme infantile à haut risque. Les enfants nés dans les quatre mois précédant le pic du virus avaient 29% plus de chances de développer un asthme à haut risque que les enfants nés 12 mois avant le pic. La proportion réelle d’enfants qui ont développé de l’asthme était plus élevée dans le groupe ayant présenté une bronchiolite cliniquement significative pendant la petite enfance.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu que le moment de la naissance d’un enfant par rapport à la saison hivernale influe sur le risque de développer un asthme chez la petite enfance, ce qui «fournit des preuves solides d’une relation causale entre les virus hivernaux et l’asthme précoce». Ils suggèrent que “le retard de l’exposition ou la prévention de l’infection virale hivernale pendant la petite enfance pourrait prévenir l’asthme”.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Bien que les auteurs suggèrent que cette étude prouve que les infections par le virus hivernal provoquent l’asthme, ils reconnaissent que le risque de progression de la bronchiolite à l’asthme sera affecté par des facteurs génétiques. Par conséquent, leurs résultats pourraient être au moins en partie expliqués par les bébés qui sont sensibles à l’asthme en développement étant également sensibles aux infections virales respiratoires.

Points supplémentaires à noter:

La plupart de cette étude se concentre sur la naissance d’un bébé plutôt que sur le fait que l’enfant ait eu une infection virale hivernale. Il est possible que d’autres facteurs affectent le risque d’asthme, tels que les conditions climatiques, qui sont connus pour aggraver l’asthme.

Les médecins peuvent avoir utilisé différentes méthodes pour diagnostiquer l’asthme, d’autant plus que le diagnostic d’asthme chez les jeunes enfants peut être difficile.

L’identification des enfants asthmatiques n’utilise que des dossiers médicaux. Les inexactitudes du diagnostic ou de l’enregistrement de l’asthme ou de l’asthme à haut risque affecteraient la précision des résultats.

Cette étude a été réalisée aux États-Unis, et les résultats peuvent ne pas s’appliquer aux personnes d’autres pays, climats ou avec des origines ethniques différentes.

Infections respiratoires infantiles sont en grande partie inévitable et beaucoup souffriront d’épisodes répétés au cours de leur vie. Prouver que les infections respiratoires provoquent l’asthme infantile est également une tâche difficile, car des expériences directes visant à tester cette hypothèse seraient évidemment contraires à l’éthique.

L’asthme présente également une grande variété de facteurs de risque possibles, à la fois génétiques et environnementaux, notamment l’exposition aux virus et aux bactéries, aux produits chimiques, à la fumée de cigarette et aux autres vapeurs et irritants allergiques tels que le pollen, la fourrure animale et les acariens.

Cette étude ne fournit pas de preuve concluante du rôle des infections respiratoires dans l’asthme infantile. Une revue systématique de toutes les recherches existantes sur cette question donnerait une meilleure idée de la force de la preuve.

Sir Muir Gray ajoute:

Même s’il y avait une relation entre les infections et l’asthme, il n’est pas facile de voir quelles mesures pratiques pourraient être prises pour éviter ces infections en premier lieu.