Un médicament anti-plaquettaire montre une promesse précoce dans la prévention de la maladie d’Alzheimer

“Un médicament révolutionnaire qui pourrait empêcher les gens de développer la maladie d’Alzheimer a été dévoilé”, rapporte le Daily Mail.

Le médicament, l’aducanumab, encourage le système immunitaire à s’attaquer aux plaques anormales de protéines liées à la maladie d’Alzheimer. Cependant, les rapports sur cette histoire doivent être traités avec prudence, car l’étude sur laquelle elle est basée n’était pas assez grande pour montrer de manière fiable que le médicament peut affecter le déclin mental.

L’étude de 165 personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer au stade précoce a testé un nouveau médicament d’immunothérapie, l’aducanumab, pour voir s’il pouvait se débarrasser des morceaux de protéines, appelées plaques bêta-amyloïdes, du cerveau. Ces plaques, qui sont habituellement vus dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer, sont considérées par de nombreux médecins comme étant la cause du déclin mental observé dans la maladie. Cependant, cette théorie n’est pas encore prouvée. Il pourrait encore être le cas que les plaques sont en fait un sous-produit d’une autre cause sous-jacente.

Les auteurs de l’étude ont voulu voir si le médicament enlevé les plaques, et était sûr à utiliser. L’étude n’a pas été conçue pour montrer si elle affectait le déclin mental, bien que les chercheurs se soient penchés sur ce résultat aussi.

Certains experts ont qualifié les résultats de l’étude de “tentants”, car ils donnent de bonnes raisons de continuer avec des études plus larges de ce médicament. Cependant, nous ne saurons pas si cela fonctionne pour stopper ou inverser la maladie d’Alzheimer jusqu’à ce que les résultats d’études plus importantes, qui sont en cours, soient en cours.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de Biogen (la société qui fabrique l’aducanumab) et Butler Hospital aux États-Unis, et l’Université de Zurich et Neurimmune en Suisse. Il a été financé par Biogen. Il est normal qu’un fabricant de médicaments finance des recherches sur son propre médicament. L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture Nature.

Le Daily Mail a déclaré que l’aducanumab était «révolutionnaire» et prédit «la fin de la maladie d’Alzheimer», les personnes âgées en bonne santé recevant le médicament comme mesure préventive de la même manière que les statines pour prévenir les maladies cardiaques. De telles revendications sont beaucoup trop prématurées.

Le Guardian était plus mesuré, affirmant que l’essai avait montré des «signes alléchants» selon lesquels l’aducanumab pourrait être bénéfique aux patients atteints d’Alzheimer au stade précoce. La couverture claire et détaillée du Guardian indiquait dès le départ que l’étude n’était que préliminaire et ne prouvait pas que le médicament agissait pour améliorer le fonctionnement mental.

En revanche, le Daily Telegraph a déclaré: “Les scientifiques ont prouvé qu’ils pouvaient nettoyer les plaques collantes du cerveau qui provoquent la démence et stopper le déclin mental”. L’étude n’a rien prouvé de ce genre. Le lien entre les plaques et le déclin cognitif, bien que plausible, n’est pas prouvé.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Ce fut un essai contrôlé randomisé de 165 personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer précoce ou légère. Il s’agit d’un essai de phase 1b conçu pour étudier la sécurité, les effets et les effets secondaires du médicament sur le cerveau. Ces études sont généralement effectuées au début de la recherche sur les médicaments, afin de décider s’il vaut la peine de poursuivre les études cliniques complètes qui peuvent nous dire si le médicament fonctionne réellement.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 165 Américains avec un diagnostic clinique de la maladie d’Alzheimer au stade précoce et randomisés en groupes. Un groupe a reçu des injections de placebo tandis que les autres ont reçu des injections mensuelles d’aducanumab, à différentes doses, pendant un an. Ils ont subi une tomographie par émission de positrons (TEP) de leur cerveau et ont subi des tests de la fonction cognitive au début de l’étude, après 24 semaines et 52 semaines.

L’étude a été conçue pour être assez grande pour voir ce qui est arrivé au cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer. Cependant, les séries de tests de la fonction cognitive tendent à montrer des résultats moins précis et ont donc besoin de plus de personnes pour participer, pour être sûr que les résultats sont précis, et non pas au hasard.

Il y avait 40 personnes dans le groupe placebo et 31 ou 32 dans les quatre autres groupes qui ont reçu des doses différentes. En plus de regarder les scintigraphies cérébrales et les résultats cognitifs, les chercheurs ont surveillé les patients pour les effets indésirables qui pourraient avoir été causés par le médicament.

Quels ont été les résultats de base?

Les scintigraphies cérébrales ont montré que les patients qui prenaient le médicament avaient nettoyé de larges zones de plaque bêta-amyloïde à la fin de l’étude. Ceux qui ont pris la dose la plus élevée avaient des taux de plaque amyloïde presque à la normale. Les quantités de plaque amyloïde ont diminué au cours de l’étude.

Les tests cognitifs ont montré que, dans tous les groupes, à l’exception du groupe recevant la dose la plus élevée, toutes les personnes ayant terminé l’étude avaient un déclin de leur fonction mentale au cours de l’année. Les personnes qui ont pris la dose la plus élevée ont montré peu de changement dans la fonction mentale au cours de l’année. L’étude suggère que les personnes qui prenaient des doses intermédiaires avaient un déclin plus lent de la fonction mentale que celles qui prenaient un placebo, mais la différence était trop faible pour être sûr que ce n’était pas juste au hasard.

Tout le monde n’a pas terminé l’étude. Sur les 165 personnes qui ont commencé, 40 ont arrêté le traitement, 20 d’entre eux en raison d’effets indésirables. L’effet indésirable le plus inquiétant était une augmentation du gonflement des vaisseaux sanguins dans le cerveau. Cela est arrivé à 41% des personnes prenant la dose la plus élevée. Bien que personne n’ait besoin d’un traitement hospitalier, la maladie pourrait augmenter le risque de petites saignements dans le cerveau. L’effet indésirable suivant le plus fréquent était le mal de tête.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs disent que leurs résultats montrent que leur médicament agit pour réduire les plaques amyloïdes dans le cerveau, et que les résultats des tests cognitifs soutiennent la théorie selon laquelle l’élimination des plaques favorise la fonction mentale.

“Les résultats de l’étude clinique apportent un solide soutien à l’hypothèse biologique selon laquelle le traitement par aducanumab réduit les plaques bêta-amyloïdes du cerveau et, plus important encore, l’hypothèse clinique selon laquelle la réduction de la plaque bêta amyloïde confère un bénéfice clinique”.

Ils concluent que les résultats «justifient la poursuite du développement de l’aducanumab pour le traitement de la MA».

Conclusion

La recherche de médicaments sur les traitements de la maladie d’Alzheimer dure depuis plusieurs décennies et les résultats obtenus jusqu’ici ont été décevants. C’est l’une des raisons pour lesquelles beaucoup de gens se méfient des nouvelles d’une nouvelle «percée» de la maladie d’Alzheimer. Beaucoup de personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer, ainsi que leurs amis et leurs proches, ont eu trop souvent l’espoir d’être atteints.

Il est donc important d’être clair sur ce que cette étude nous dit et ne dit pas:

L’étude ne montre pas si le médicament fonctionne pour arrêter le déclin mental.

Les résultats ne montrent pas si le médicament peut inverser les symptômes de la maladie d’Alzheimer. Le meilleur que nous puissions dire de ces résultats est qu’il peut ralentir ou arrêter la progression du déclin mental chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer au début – mais que les résultats ne sont pas assez forts pour être sûrs.

L’étude ne nous dit pas avec certitude si les plaques bêta-amyloïdes causent des symptômes de la maladie d’Alzheimer.

L’étude montre que le médicament peut réduire la quantité de plaques bêta-amyloïdes dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer au début.

La principale limite de l’étude est sa taille, et le nombre élevé de personnes qui ont abandonné. Les petites études tendent à avoir des résultats moins fiables et nous ne savons pas si les résultats auraient pu être différents, si ceux qui ont abandonné ont continué avec l’étude.

L’excitation parmi les chercheurs est compréhensible – l’étude montre des signes clairs que le médicament a un effet sur les plaques bêta-amyloïdes. Mais nous devrons attendre les résultats d’essais cliniques complets, impliquant des dizaines de milliers de personnes, avant de savoir si c’est vraiment le traitement «de changement de jeu» que les gens attendaient.